美国东部时间11月5日晚上8点,SpaceX猎鹰9号火箭从佛罗里达州卡纳维拉尔角成功起飞,并在大约1个半小时后将美国太空军的GPS卫星送入轨道。同时,SpaceX的无人回收船也成功回收了猎鹰9号火箭助推器。

猎鹰9号火箭这次发射的卫星名为GPS III SV04,它是过去三年内发射的第四颗GPS卫星,也是SpaceX发射的第三颗此类卫星。GPS III SV04发射成功后,目前在轨运行的主要GPS卫星达到31颗。


这些新发射的GPS III卫星将慢慢取代目前老化的GPS卫星。它们由洛克希德·马丁公司制造,由于卫星内嵌了新的M-Code信号,其精确度应该是其前身的三倍,并具有更先进的“抗干扰”能力,可以防止网络攻击。

GPS III卫星也可以让普通民用用户更方便地使用。这些卫星配备了新的“民用信号”,使它们能够更容易地与太空中的其他卫星导航系统进行通信,特别是欧洲的伽利略卫星网络,该网络由20多颗卫星组成。

由于技术开发和测试延迟,再加上与新冠肺炎疫情相关的影响,发射这些GPS III卫星的频率并不高。然而,洛克希德·马丁公司表示,第五颗GPS III卫星已经准备就绪,等待确认发射日期。

与此同时,据该公司称,另外五颗GPS III卫星正在生产中,其中三颗已经完全建成并正在进行测试。一旦GPS III SV04发射升空,目前GPS网络的12%将由新卫星组成。

在此次发射之前,SpaceX的猎鹰9号火箭也遇到了些问题。这项任务原定于10月2日进行,但火箭在升空前2秒中止了发射。SpaceX后来发现,火箭九个主发动机中有两个试图比预期更早地点火,从而触发了中止。SpaceX已经更换了发动机,并希望问题已经得到解决。

美国宇航局(NASA)正在密切关注这次发射,因为定于本月将其宇航员送往国际空间站的猎鹰9号火箭上,其发动机中也发现了上述相同的问题。SpaceX正在更换发动机,但NASA希望在GPS卫星发射过程中,确保猎鹰9号火箭进行载人发射之前能安全升空。(小小)

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